Home Economische macht Marktaandeel Ahold financierde jarenlang nepactivisten-buro om opmars Wal-Mart in de VS te frustreren
Ahold financierde jarenlang nepactivisten-buro om opmars Wal-Mart in de VS te frustreren
zondag 13 juni 2010 20:12

Supermarktketen Ahold heeft jarenlang PR-buro Saint Consulting Group ingehuurd om Wal-Mart te weren uit Amerikaanse gemeenten waar dochteronderneming Giant Food Stores supermarkten exploiteert. Saint Consulting Group - gespecialiseerd in geheime campagnes tegen de concurrenten van zijn opdrachtgevers - ontketende plaatselijke anti-Wal-Mart-campagnes "uit naam van" bezorgde burgers of financierde rechtszaken voor bestaande burgercomittees. Dit blijkt uit een artikel in de Wall Street Journal dat is gebaseerd op interne documenten van het buro en interviews met ex-werknemers.


(door Rob Bleijerveld)


Ahold's dochterondernemingen in de VS, en ook andere Amerikaanse supermarktketens proberen de opmars van Wal-Mart tegen te gaan door in te zetten op de bestuurlijke procedures en rechtszaken op gebied van landgebruik, commerciële zonering of verkeersdruk. Door de lage prijzen die Wal-Mart hanteert dreigen zij namelijk marktaandeel te verliezen. Hoewel in een aantal zaken successen zijn bereikt (plaatselijke projecten vertraagd of gestopt, en negatieve publiciteit voor Wal-Mart), heeft dit niet veel invloed op de algehele groei van Wal-Mart in de VS [1].

In 2007 voerde de Saint Consulting Group [2] 53 'projecten' uit voor Ahold dochter Giant Food Services in de staat Pennsylvania. De meesten waren gericht op het voorkomen of vertragen van uitbreiding van Wal-Mart in de buurt van deze Ahold-vestigingen. Dat gebeurde bijvoorbeeld door het financieel ondersteunen van een burgerinitiatief of plaatselijke vakbond die zich tegen Wal-Mart keerde.

Zo hadden inwoners van het plaatsje North Cornwall in Pennsylvania een aktie opgezet om het terrein waar Wal-Mart een 'superstore' wilde bouwen te behouden als landbouwgrond. Ze maakten ook bezwaar tegen de verwachte toename van de plaatselijke verkeersdruk. Toen het er op aan kwam een rechtsprocedure te beginnen, kwam er een 'aardige mevrouw' langs, die de kosten voor een advokaat voor haar rekening wilde nemen. Ze beweerde lid te zijn van een vakbond [3] die streed tegen de slechte werkomstandigheden van het Wal-Mart-personeel, en zonder dat de burgers (en hun advokaat) het in de gaten hadden, werden ze figuranten in de opzet van de Saint Consulting Group (en dus Ahold) om de plaatselijke Wal-Mart-ontwikkeling te frustreren. Kort voor de rechtszaak veranderde Giant Food Stores trouwens van strategie en koos voor het vestigen van een eigen winkel tegenover de geplande Wal-Mart superstore. Saint Consulting Group stopte daarop de betaling aan de advokaat en liet de burgergroep een zachte dood sterven....

In andere gevallen vestigden medewerkers van het buro zich eerst onder valse naam in de betreffende gemeenten en vielen daarna de plaatselijke politiek lastig met een golf van bezwaren en flyerakties.

Na het verschijnen van het Wall Street Journal-artikel verklaarde een woordvoerder van Ahold dat dit soort de activiteiten niet illegaal zijn in de VS [4] en dat de onderneming er - binnen de wet - alles aan zal doen om haar zakelijke belangen te beschermen.

Een bijeffect van dit soort activiteiten is dat gemeenten waar de ontwikkeling van Wal-Mart-vestigingen wordt gestopt of vertraagd, veel geld verliezen doordat de grond tijdens de rechtsgang jarenlang niet (commercieel) kan worden benut en doordat er gemeentebelastingen worden misgelopen.

   
Noten:

[1] De onderneming telt nu ruim 2700 'supercentres' of 'large stores' waarin levensmiddelen en andere goederen worden verkocht.
[2] Saint Consulting Group is gespecialiseerd in het gebruik van politieke campagnetaktieken zoals petitie-akties, telefonades en nep-websites om steun te verwerven voor of juist tegen controversiële projecten, variërend van de bouw van olieraffinaderijen en winkelcentra tot de vestiging van steengroeven en vuilnisbergen. Eenderde van het werk van het PR-buro is gericht op het blokkeren van ontwikkelingsprojecten en de meeste daarvan heeft een clandestien karakter. Er worden advokaten, verkeerskundigen en andere experts ingehuurd om projecten te stoppen of zolang mogelijk te vertragen, in de hoop dat de projectontwikkelaar in kwestie het opgeeft danwel dat de opdrachtgever ondertussen een andere lokatie vindt
.[3] Volgens een artikel op WalMartwatch ("Halifax, MA. Two Chain Store Rattle Each Other’s Chains," 6 april 2009) heeft een andere dochteronderneming van Ahold - Stop & Shop - veelvuldig de vakbond United Food & Commercial Workers ingezet om Wal-Mart op indirekte wijze dwars te zitten.
Safeway, een supermarktonderneming die geen deel uitmaakt van Ahold, maakte ook vaak gebruik van de actieve steun van bovengenoemde vakbond die een belang heeft bij het behoud van bestaande banen en van het marktaandeel van werkgevers anders dan Wal-Mart (dat heel bekend staat om zijn zeer slechte werkgeversschap). Zo werd Safewaypersoneel en vakbondsleden in California, Oregon, Washington en Hawaii geïnstrueerd door medewerkers van de Saint Consulting Group om een rol te spelen tijdens bezwarenprocedures rondom land-gebruik. Ze werden bijvoorbeeld getraind in het spreken tijdens publieke hoorzittingen. Volgens voormalige Saint-medewerkers betaalde de bond in een aantal gevallen zelfs een deel van de gage van de instructeurs.
[4] Ondernemingen in de VS genieten wettelijke bescherming onder de 'First Amendment' om overheidsprocessen of rechtszaken te gebruiken om concurentie tegen te gaan, zelfs als dat in het geheim gaat (de zogenaamde Noerr-Pennington doctrine). Maar dan moet zo'n onderneming er redelijkerwijs van kunnen uitgaan dat het een rechtszaak of een strijd over land-gebruik (ruimtelijke ordening) kan winnen. Volgens Timothy Muris, voormalig voorzitter van het Federale Handels Committee en professor Recht ziet een probleem waar het gaat om ondernemingen die routinematig rechtszaken begint met als algemeen doel de concurrent te vertragen in zijn ontwikkeling. Het zou dan niet meer gaan om de inzet van rechtvaardige 'commerciële zonering'. Volgens voormalige Saint-medewerkers is het doel van veel van de wettelijke of politieke inzet juist de mogelijke vertraging van ontwikkelingsprojecten.

 
Bronnen:
- "Rival Chains Secretly Fund Opposition to Wal-Mart," Wall Street Journal, 7 juni 2010.
- "Ahold huurde nepactievoerders in," Volkskrant, 10 juni 2010.
- "While Walmart Dawdles, Ahold and Rivals Scramble to Secure Northeast Supermarkets," 20 april 2010.

AddThis Social Bookmark Button
 

Plaats reactie


Beveiligingscode
Vernieuwen

 

RSS Feeds